Medicina

Diabete, nuovo cerotto all’insulina per dire addio all’ago

Diabete, nuovo cerotto all'insulina per dire addio all'ago

Ricercatori della North Carolina stanno sviluppando un cerotto per l’insulina “intelligente” in grado di rilevare automaticamente e gestire i livelli di zucchero nel sangue, uno strumento che sperano un giorno potrebbe far diventare le iniezioni di insulina dolorose obsolete per milioni di persone con diabete.

Il cerotto in questione è un quadrato sottile non più grande di una monetina. La sua superficie è coperta da decine di “microaghi”, ciascuno delle dimensioni di un ciglio, che memorizzano l’insulina e i livelli di glucosio con un enzima in grado di riconoscere un aumento degli zuccheri nel sangue. Quando ciò accade, gli aghi minuscoli sono in grado di fornire la dose necessaria di insulina in modo rapido e indolore.

Ricercatori provenienti da un progetto congiunto presso l’Università del North Carolina e North Carolina State University hanno testato il cerotto intelligente per l’insulina solo nei topi finora. Ma il cerotto ha mostrato di avere la capacità di abbassare i livelli di glucosio nel sangue in topi con diabete di tipo 1 per un massimo di nove ore, secondo uno studio pubblicato dalla National Academy of Sciences.

“Questa tecnologia è davvero utile” ha detto John Buse, un co-autore della ricerca e direttore del Diabetes Care UNC Center. “E’ molto, molto eccitante, ma molto preliminare. Ci vorranno anni per capire se questo in realtà funziona bene negli esseri umani. Ma se così fosse, sarebbe fantastico.”

Il diabete colpisce quasi 350 milioni di persone nel mondo, secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità, e questo numero è destinato a continuare a salire. Quasi 30 milioni di americani soffrono di questa malattia, secondo il Centers for Disease Control and Prevention.

La gestione dei livelli di zucchero nel sangue per molte persone con il diabete è un lavoro di routine costante, segnato da punture alle dita, insulina e monitoraggio della dieta. Ma mantenere i livelli di glucosio sotto controllo è una scienza imprecisa, con gravi conseguenze se un paziente riceve troppo o troppo poco ormone. In particolare, i pazienti con diabete di tipo 1, più raro in cui il corpo non produce l’insulina necessaria per convertire gli zuccheri e altri alimenti in energia utile, devono mantenere una vigilanza costante sui livelli di zucchero nel sangue. Ma anche i pazienti con diabete di tipo 2 possono trovare difficoltà a darsi la giusta dose di insulina.

“La cosa difficile è prendersi cura del diabete giorno dopo giorno”, ha detto Buse.

I progressi della tecnologia hanno contribuito a rendere il compito più facile nel tempo. I ricercatori hanno cercato di ridurre il potenziale di errore umano attraverso lo sviluppo di sistemi “a circuito chiuso” che collegano i dispositivi che controllano la glicemia e somministrazione di insulina. Ma anche questi prodotti richiedono attenzione regolare; hanno sensori meccanici e le pompe possono non funzionare correttamente e cateteri e aghi devono essere sostituiti.

L’idea dietro la patch di insulina “intelligente”, è quello di eliminare alcuni di quei mal di testa emulando i generatori del corpo naturali di insulina, conosciute come cellule beta, che sentono gli aumenti di zucchero nel sangue e innescano un rilascio di insulina. Quando la patch viene posta sulla pelle, i microaghi indolore perforano la superficie e sfruttano il sangue che scorre attraverso i capillari.

Nei primi test, i ricercatori hanno scoperto che i topi diabetici cui hanno dato iniezioni di insulina hanno visto i loro livelli di zucchero nel sangue normalizzati ma poi salire di nuovo in tempi relativamente brevi. I topi che hanno ricevuto la patch di insulina, tuttavia, hanno visto i livelli di glucosio restare sotto controllo per mezz’ora e restare così per diverse ore.

Inoltre, i ricercatori hanno detto che hanno scoperto che potevano mettere a punto la patch per modificare i livelli di zucchero nel sangue entro un certo intervallo desiderato. Il che offre la speranza che la patch potrebbe un giorno essere su misura per ogni paziente. Sperano anche di sviluppare una patch che alla fine potrebbe lavorare diversi giorni in un momento per i pazienti umani.

“Abbiamo progettato un cerotto per diabetici che lavora velocemente, è facile da usare ed è fatto di materiali non tossici e biocompatibili“, spiega Zhen Gu, l’autore principale dello studio, “L’intero sistema può essere personalizzato in base al peso e alla sensibilità all’insulina, diventando ancora più smart“.